Dlaczego ogromny dinozaur potrzebuje maleńkich przednich nóg? Naukowcy wyjaśniają

Dlaczego ogromny dinozaur potrzebuje maleńkich przednich nóg? Naukowcy wyjaśniają

08.07.2022 0 przez admin

Zapisz się do naszego newslettera „ Kontekst ”: pomoże Ci zrozumieć wydarzenia.

Meraxes gigas

prawa autorskie do zdjęć Carlos Papolio / Materiały informacyjne za pośrednictwem Reuters

podpis pod zdjęciem,

Meraxes gigas w wyobrażeniu współczesnego artysty: nie takie małe, te łapki…

Łokieć jest blisko, ale nie gryziesz, mówi przysłowie. Gigantyczny dinozaur Meraxes gigas, który żył około 100 milionów lat temu na terytorium współczesnej Północnej Patagonii w Argentynie, nie mógł nawet spróbować: swoimi małymi (jak na standardy 11-metrowego potwora) przednimi łapami, długości zaledwie 60 centymetrów, w ogóle nie był w stanie dosięgnąć własnych głów. A jednak, jak uważają naukowcy, w tak maleńkich łapkach miało znaczenie ewolucyjne.

Odkryty niedawno nowy gatunek został nazwany na cześć smoka Meraxes z serialu Gra o Tron (smok ten był również w rzeczywistości już skamieniałością, z której jedna czaszka pozostała w Czerwonej Twierdzy).

Meraxes gigas należy do grupy głównie dwunożnych drapieżnych karcharodontozaurów, podobnych do słynnego tyranozaura Tyrannosaurus rex właśnie w tych maleńkich przednich kończynach, co skłoniło naukowców do spekulacji, że ta anatomiczna cecha była znacznie bardziej powszechna wśród mięsożernych dinozaurów niż wcześniej sądzono.

Karcharodontozaur żył w kredzie i wymarł wraz ze wszystkimi nielotnymi dinozaurami, pozostawiając jedynie fragmenty skamieniałych szkieletów.

Argentyńscy naukowcy mieli szczęście znaleźć prawie całą przednią kończynę M. gigas, a także części czaszki, kości udowej i miednicy.

Najprawdopodobniej kości te są tak dobrze zachowane, że wkrótce po śmierci dinozaura, który w ciągu swojego życia ważył prawie 4,5 tony, jego szczątki zostały zakopane pod warstwą skał osadowych, które niosły strumienie wody.

Chociaż Meraxes i T. rex miały bardzo podobne kończyny przednie, te dinozaury nie były bliskimi krewnymi, ale raczej podobieństwo jest wynikiem zbieżnej ewolucji, kiedy różne gatunki prowadzące podobny styl życia rozwijają podobne cechy.

Ale po co są takie małe i na pierwszy rzut oka bezużyteczne łapki?

Według Juana Canale, który prowadził badania (opublikowane w Current Biology ) w Muzeum Paleontologicznym Ernesto Bachmanna, wyjaśnieniem może być to, że u wczesnych przodków Meraxes i T. rex przednie kończyny mogły początkowo pełnić ważne funkcje łowieckie, ale później duża głowa z potężnymi szczękami stała się znacznie skuteczniejszym narzędziem polowania, a przednie nogi stopniowo zanikały.

Jednak te „nogi”, sądząc po budowie kości, miały bardzo imponujące mięśnie i mogą nie być tak bezużyteczne.

„Nie sądzę, żeby odgrywały jakąkolwiek rolę w polowaniu – tę funkcję przejęła głównie głowa, ale wierzę, że mogłyby się przydać do innych celów, na przykład do trzymania samicy podczas krycia (tu głowa jest całkowicie bezużyteczne) lub jako wsparcie, gdy dinozaur musiał się podnieść” – sugeruje Canale.

prawa autorskie do zdjęćAkiko Shinya/Handout przez REUTERS

podpis pod zdjęciem,

Piotr Makowicki z kością znalezioną w piaskowcach Patagonii

Z kolei współautor Kanale, Piotr Macowicki, podkreśla, że przednie kończyny dinozaura „miały dosłownie połowę długości jego głowy, więc zwierzę nie byłoby w stanie sięgnąć nimi do pyska”.

Nawiasem mówiąc, te łapy nie były jedyną cechą wyróżniającą Meraxy.

Jego czaszka była zaskakująco bogato zdobiona grzbietami, bruzdami, guzami, a nawet miniaturowymi rogami. Znaki te pojawiają się zwykle u osobników dojrzałych płciowo, co sugeruje, że odgrywały one ważną rolę w grach godowych.

Niestety, przyznaje Kanale, ponieważ nigdy nie będziemy mogli na własne oczy zobaczyć godowych zabaw Meraxes, możemy jedynie spekulować, jakie wrażenie wszystkie te ozdoby mogły zrobić na żeńskiej dinozaurze.